“En toda América Latina hay resistencia contra las represas” – Gustavo Castro, ecologista

Activista señala que desarrollo continuo de megaproyectos hidroeléctricos agrava el cambio climático.

Por Vinicio Chacón, Semanario Universidad (Costa Rica) | vinicio.chacon@ucr.ac.cr

Sep 21, 2016

Palabras claves: Berta Cáceres; COPINH; criminalización; hidroelectricidad; cambio climático; Protocolo de Kioto; tratados de libre comercio.

El ecologista mexicano Gustavo Castro ganó notoriedad por ser el único testigo del asesinato de la líder indígena y ambientalista hondureña Berta Cáceres, el pasado 2 de marzo [2016].

Castro es dirigente de la organización Otros Mundos – Amigos de la Tierra y con calma pero con contundencia abordó el asesinato y la increíble manipulación del caso que hizo el sistema judicial hondureño, buscando inculpar a activistas del Consejo Cívico de Organizaciones Populares e Indígenas de Honduras (COPINH).

Desde esa organización, Cáceres lideró la lucha del pueblo indígena lenca contra el proyecto hidroeléctrico (PH) Agua Zarca, de la empresa desarrollos Energéticos S.A. (DESA).

De vista en Costa Rica para participar en el II Congreso Latinoamericano sobre Conflictos Ambientales (COLCA), Gustavo Castro conversó con UNIVERSIDAD en una entrevista coordinada a través de la Federación Conservacionista de Costa Rica (FECON).

¿Cómo despertó su conciencia ecologista?

-Fue un proceso de muchos años de pasar en la participación en cooperativas, trabajé mucho tiempo con refugiados guatemaltecos que habían venido de la guerra. El salto a la lucha ambiental se da en la década de los 90, cuando empiezan a llegar al país muchos proyectos de inversión después del Tratado de Libre Comercio de América del Norte (ALCA), favoreciendo obviamente a las transnacionales y al saqueo del país.

-Eran de la nación el petróleo, el gas, el uso del agua, la electricidad, etc. No es que no habían conflictos, pero cuando pasan a manos de las corporaciones, exigen todavía más condiciones favorables de inversión. Empiezan a modificarse la ley de Aguas y la ley Minera para entregar a las grandes empresas mineras la explotación del oro, de la plata, de minerales estratégicos del país; ahora con la reforma energética, también el petróleo y el gas. Esto de alguna manera empieza a impactar cada vez más el medio ambiente, ahí empieza una lucha con mayor fuerza en torno a la defensa de los territorios; pero también cuando empezamos a ver la deforestación que causa la infraestructura para favorecer las inversiones, no solamente en mi caso, sino también en comunidades campesinas e indígenas empieza a haber una consciencia más grande sobre el impacto ambiental.

¿Cuándo se empiezan a dar los contactos con el COPINH y Berta Cáceres?

-A Berta la conocí en 1999, cuando empezamos a convocar muchos procesos de resistencia, entre ellos la creación de la Convergencia de Movimientos de los Pueblos de las Américas, el Encuentro Hemisférico Contra la Militarización, o el encuentro contra el Plan Puebla Panamá. Organizábamos todos esos encuentros en Chiapas; después los replicábamos en Honduras. Se hizo toda una relación en torno a los procesos de resistencia en los que participábamos no solamente nosotros y el COPINH, sino toda la región en Mesoamérica. Había mucha afinidad en el proceso de construcción del movimiento con Berta y el COPINH desde hace más de quince años.

¿Cuál es la lección más importante que se puede extraer de la historia de Berta Cáceres?

-Se me hace muy difícil decir una sola cosa, porque era una persona muy compleja, en el sentido de que era muy rica, una persona muy coherente que tenía la capacidad de análisis estructural; también podía tener una interlocución muy fuerte tanto con académicos como con congresistas, y al mismo tiempo estaba en la movilización con la gente.

-Fue sumamente respetuosa y muy tenaz, era una mujer muy valiente, siempre estaba al frente de todas las manifestaciones del COPINH. Berta fue muy coherente en su análisis, su discurso y su actitud con los pueblos y con el movimiento.

-Con el asesinato de Berta, su personalidad renace en todos lados. Como decimos, Berta no murió, se multiplicó, su presencia es muy fuerte.

-Fue una persona muy feliz, era muy optimista pese a todas las adversidades, ya que recibió muchas amenazas e intentos de asesinato.

Luego de perpetrado el asesinato y de que los sicarios le dieran a usted por muerto también, ¿qué actitud tuvieron las autoridades?

-Creo que lo primero que sorprende es que hubiera un testigo, que no esperaban. Llegué un día antes a La Esperanza (donde vivía Cáceres), entonces creo que nadie más que el COPINH y Berta sabía que yo iba a estar ahí. Me parece que pretendían que fuese un asesinato limpio, donde ella estaría sola en su casa. Cuando se dan cuenta de que hay un testigo, tienen que modificar el escenario y empezar a inventar ya la forma cómo criminalizar al mismo COPINH. No lo logran, entonces buscan cómo criminalizarme a mí.

-No pudieron presentarle a la familia, al COPINH y tampoco a la comunidad nacional e internacional una versión creíble, cuando había tantos antecedentes y estaba tan claro el origen del problema.

-Es por ello que de alguna manera intentan retenerme de manera ilegal en el país para buscar la forma en cómo imputarme. Al final a los que acaban sacrificando es al gerente de la empresa, al ejército y a los sicarios. Sabemos que no son los únicos que están involucrados.

-El trato que me daban era como de una ficha, como de objeto de prueba, violando mis derechos humanos pero también muchos procedimientos judiciales. Todo el mundo sabe porque en la prensa salió cómo se alteró la escena del crimen. En todos esos primeros días hubo muchísimas irregularidades en el proceso de investigación.

Incluso cuando hace el retrato hablado, el artista dibuja a otra persona.

-Yo no sabía que mientras estaba en el Ministerio Público, habían detenido a un miembro del COPINH a quien intentaban culpar. Efectivamente, mientras yo estaba sin dormir, herido y con toda esa tensión, me traen a la persona que hace el retrato hablado. Yo le decía que así no era, lo borraba y volvía a dibujar lo mismo.

-Me dijeron en varias ocasiones que me podía ir. Yo obviamente estaba dispuesto a ayudar en todas las diligencias, aunque me tuvieran sin comer, sin dormir, sin una frazada si quiera; de cualquier manera yo iba apoyando, dejé mi ropa ensangrentada. Una forma como intentaron imputarme es que me robaron la maleta, que dejé en la casa de Berta, había obviamente la posibilidad de sembrar cualquier cosa que me pudiera inculpar – hasta la fecha no me la han entregado.

-No hicieron ninguna cadena de custodia aunque yo lo reclamé ante a fiscal, el Ministerio Público, la abogada de la Comisión de Derechos Humanos de Honduras, todo el mundo es testigo de que pedía copia de mi declaración ministerial y no me la daban – la copia de mi declaración ante la juez, y no me la daban; pedía que me regresaran mi maleta, igual. Era un cinismo de violación total al Código Procesal, al Código Penal, a los derechos humanos.

-Incluso no había una formalidad en el reconocimiento de las caras. Me pusieron al principio fotografías y videos del COPINH para que dijera si ahí estaba el culpable del asesinato.

-Se dan muchas irregularidades en este proceso y por ello el gobierno decreta que todas esas diligencias ministeriales se mantienen en secreto.

-En el caso del secuestro de Estado en el aeropuerto, me regresan otra vez a que hiciera más careos. Luego estuve en la casa del Embajador de México un mes, hasta el último día, sin que me dieran ninguna explicación de para qué me querían, sin que me entregaran incluso copia de la resolución de la juez donde decretaba mi prohibición de salir del país, y ante la insistencia de la abogada ante tal anomalía jurídica, tal ilegalidad, la juez suspende a mi abogada de su ejercicio profesional.

Posteriormente las autoridades relacionaron a funcionarios de la empresa DESA  y de la institucionalidad militar con el asesinato, pero usted ha dicho que va más allá?

-No lo digo yo, lo dice la prensa, lo dice COPINH, lo dice la familia, incluso hubo un atentado contra un periodista que explicó muchas de las relaciones y vinculaciones de jueces y de políticos en el problema.

Ha afirmado que considerar la energía hidroeléctrica como limpia es una “estúpida idea”, lo cual es un gancho directo a la quijada del orgullo costarricense de producir energía de esa manera.

-No solamente en Costa Rica, sino en toda América Latina, que por décadas asoció siempre las hidroeléctricas con el  desarrollo limpio.

-Si en Costa Rica no lo saben, que sepan que hay una resistencia impresionante en toda América Latina, de cantidad de pueblos que han sido desplazados y asesinados, que no ha habido una experiencia de reubicación adecuada ni tampoco de indemnización. Incluso la misma Comisión Mundial de Represas que financió el Banco Mundial, en el 2000 sacó un informe donde dicen que el 60% de las cuencas del planeta han sido represadas, que el 30% de los peces de agua dulce se han extinguido por causa de las presas que generan el 5% de los gases de efecto invernadero, que se han construido más de 50.000 grandes represas en el mundo, que los países quedaron sumamente endeudados con el Banco Mundial, que el 30%  de las represas en el mundo no han generado la energía que debían generar, que desplazaron a 80 millones de personas en todo el mundo inundando pueblos y ciudad. Eso lo dice toda la evidencia en el mundo y en toda América Latina, en Chile, en Argentina, en Colombia, en Uruguay, en Panamá y en México hay resistencia contra las represas.

-A partir de ese informe el movimiento social contra las represas dijo “tenemos que desarticular ese discurso”, un discurso en donde hidroelectricidad es igual a energía limpia, cuando ha generado todos esos desastres, incluso desaparecido manglares, han desaparecido cuencas enteras por la construcción de represas.

-Con el Protocolo de Kioto vuelven  otra vez a intentar reposicionar a las represas como energía limpia, en el sentido de que los países del Norte, para intentar reducir los gases de efecto invernadero, buscan suplirlo con inversión en energía limpia. Entonces si tengo que eliminar en el Norte diez toneladas de CO2, no lo elimino; mejor construyo una represa que según yo va a eliminar esas diez toneladas, las va a ahorrar en energía limpia.

-Los efectos de las represas en el mundo son desastrosos. ¿Cómo generar entonces otro paradigma de energía limpia? Ese es el gran problema; pero no construyendo, bloqueando más cuencas, desplazando más pueblos, lo que además favorece a las empresas constructoras de represas en todo el mundo. Hay otras formas y mecanismos de generar energía limpia. Incluso en Europa y Estados Unidos están desmantelando represas. Pero sí hay que construirlas en el Sur con la idea de que es energía limpia, sustentable y verde, pero es la energía más sucia que ha generado todos estos impactos socio-ambientales.

¿Están la mentalidad ecologista y ese nuevo paradigma para producir energía que usted menciona perdiendo el pulso contra la ideología extractivista, de la cual la construcción de represas es parte?

-Creo que más bien se está fortaleciendo mucho la resistencia. Incluso ha logrado detener muchos proyectos hidroeléctricos en Brasil, México, en muchos lugares.

-El gran reto que tenemos es cómo las mismas comunidades van construyendo alternativas distintas de desarrollo. Fui al COPINH como invitado para que reflexionáramos sobre otros modelos y mecanismos de generar energía limpia, autónoma, comunitaria que sirva a los pueblos, no inundando los territorios del COPINH para las zonas económicas especiales, para los proyectos mineros. Por ejemplo, la lixiviación del oro puede gastar según el tamaño de la mina, unos dos, tres millones de litros de agua cada hora. Necesitan represas y grandes cantidades de energía.

-El uso de energía y de agua se requiere para monocultivos, para parques industriales, para ciudades modelo, para incluso grandes centros turísticos, grandes hoteles, para la industria automotriz; y al final de cuentas los pueblos son los que pagan el precio de ese supuesto desarrollo.

¿Hasta qué punto todo ese proceso es impulsado por tratados de libre comercio? ¿Es realista esperar que los países denuncien esos tratados y se de espacio a un nuevo paradigma de generación de energía?

-Es un reto. La responsabilidad no es solamente de las poblaciones indígenas y campesinas de advertir y resistir a esto. Ciertamente los tratados de libre comercio aceleran este proceso y no solo los tratados, sino el supuesto Protocolo de Kioto.

-Los tratados de libre comercio abren las puertas a las inversiones: si antes no había diez parques industriales, ahora ya los hay y requieren agua y energía; si antes no había una empresa automotriz europea, japonesa, norteamericana en nuestro país, ahora ya hay tres, cuatro o cinco, y requieren agua y cantidades de energía. Si antes no había plantaciones de monocultivos y ahora sí, como Monsanto en zonas que requieren grandes cantidades de agua, pues ahora ya los hay. Si antes no existían proyectos mineros que requieren grandes cantidades de agua y energía, ahora ya los hay.

-Los tratados de libre comercio aceleran la necesidad de agua y energía, porque aceleran la inversión en todo este tipo de megaproyectos que requieren de estos insumos.

¿Está el acuerdo de París en la misma línea que el protocolo de Kioto?

-Sí, al final de cuentas no tocan de fondo el problema y siguen viendo la manera de cómo seguir dando paliativos, como pasó con el Protocolo de Kioto: quince años después lo aprueban, después de que se anuncia la urgencia, y aceptan reducir 5% el gas efecto invernadero no tras esos quince años, sino de quince años atrás – cosa que se pasa de absurda.

-Luego ese 5% ni siquiera lo voy a reducir; voy a buscar como lo compenso. Sigo produciendo toneladas de CO2 y mejor compro la selva de Costa Rica, los servicios ambientales, que respire diez toneladas. Entonces contaminación igual a cero: acá produzco diez, allá respiro diez; compro para respiración y le ponemos bonos de carbono o muy elegantemente economía verde.

-Lo mismo está pasando con todas las Conferencias de las Partes de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (COP) que ha habido. No ha sido otra cosa más que ir posponiendo y posponiendo sin llegar al fondo del problema.

¿Cuál es el fondo del problema?

-Tenemos que cambiar el paradigma del sistema; tenemos que detener desde el origen el cambio climático y eso implica no solamente este capitalismo atroz, sino la contaminación que generan los países más desarrollados: entre el 60% y el 66% de los gases de efecto invernadero del planeta.

-Tenemos que detenerlo y como decía Berta, ya no hay tiempo. Dijo una frase muy bonita: “despertemos humanidad”. Creo que el problema es sistémico, es planetario y tenemos que tomar consciencia de la necesidad de cambiar este paradigma de desarrollo.

©2015 Semanario Universidad. Derechos reservados. Hecho por 5e Creative Labs, Two y Pandú y Semanario Universidad.

Reproducido aquí con permiso de Vinicio Chacón

Agua Para El Pueblo / Water For The People

I first learned of the Honduran non-governmental organisation (NGO) Agua Para El Pueblo (APP) in 1999 when the Catholic Institute for International Relations (later to become Progressio and even later, 2017, to cease its development work) hired me to make an evaluation of the effects of Hurricane Mitch on its development work programmes in El Salvador, Honduras and Nicaragua. Amongst other results of that work I wrote a case study about APP for the book ‘Storm Warnings’ (published by the CIIR in 2001).

In essence, APP supports community initiatives and efforts to improve the conditions of life through the provision of clean water and sanitation systems. It does so through a mechanism of community participation and through cooperation with appropriate organisations and institutions that are present in the community. Its ultimate aim is to improve the health of the community.

In 2015, I visited APP again, this time simply to put myself up-to-date with the organisation’s programmes, principles and practices. I do my best not to be overly cynical about development work – yet often I know that I fail in that effort because so many relatively small-scale development initiatives fade and disappear after a few years and changes of personnel, ideas and circumstances. So it was an extremely pleasant surprise to find that APP not only continues to exist, but is also as dynamic and energetic as it had been seventeen years earlier.

One of their most impressive and recent programmes has the title AguaClara which has support from Cornell University in the United States. The programme is briefly described below.

AguaClara

The AguaClara treatment plant is an efficient solution to reduce turbidity and to disinfect water from surface sources in communities which have piped water. The plant:

  • produces clear and disinfected water;
  • does not need electricity or machinery and functions solely with the force of gravity;
  • is built using local materials;
  • generates employment in the community through the post(s) of community operators;
  • is very economical.

Communities selected for participation in the scheme:

  • have a problem of turbidity of their water supply;
  • are motivated to resolve the problem;
  • are disposed to participate in all aspects of the programme from planning and design to measuring and monitoring;
  • must have space enough to build the plant and enough volume and hydraulic pressure to raise the water two meters above the water supply tank;
  • have no alternative supply of clean water;
  • must carry out tests for heavy metals and chemicals in the water.

More details of all aspects of APP can be found on their website at: www.apphonduras.org  and details of the AguaClara  programme can be found at: http://aguaclara.cee.cornell.edu

The AguaClara programme gives an indication of how far APP’s work has developed. Back in 1999, I travelled with Andrew Trevett, a British water and sanitation engineer who worked with Agua Para El Pueblo during Hurricane Mitch in 1998, after which he sought and got funding from the British Embassy to clean out and improve many of the wells in the Honduran departments of Valle and Choluteca.

Andrew explained:

 “The vast majority of the communities in this area around Nacaome especially out in the

campo‚ do depend on community wells. It’s really vital. I go regularly to quite a few communities and they have one well with one hand pump between forty to sixty households. So it has a tremendous load on it. And if the water’s dirty, then it will affect all of them, not just one.

Building a gravity-fed system with a tank and a long pipeline takes a lot longer [than digging a well], and the idea is that every house will have a tap. So it looks like a step up in terms of development. And there’s no doubt that all of these communities in the south [of Honduras] would much rather have that sort of system. But the problem in the south is the lack of readily available water sources. You could certainly build that kind of water system if the community has an electricity supply and can afford a pump system. But very few communities have an electricity supply.”

[Andrew Trevett in interview with Martin Mowforth, 1999.]

APP continues to focus its work on one of the most basic principles of human development, the provision of clean water and effective sanitation systems. Moreover, it continues to be a source of hope for many communities in Honduras.

  • Agua Para El Pueblo: www.apphonduras.org 
  • AguaClara : http://aguaclara.cee.cornell.edu
  • ‘Storm Warnings: Hurricanes Georges and Mitch and the lessons for development’ (2001) by Martin Mowforth, Catholic Institute for International Relations. [Not available in e-book; hard copies available from the author.]

El Salvador urged to declare environmental health emergency in Jiquilisco Bay

By Stephanie Williamson, ENCA Newsletter No.54, November 2011

The southern zone of Jiquilisco Bay has become the country’s priority concern for human health and environmental protection due to critical levels of contamination in the watercourses and saltwater mangrove swamps. A year ago health authorities were alerted to very high incidence of kidney disease, following a survey conducted by Cuban renal experts. The survey found that 11 out of every 100 inhabitants in the Jiquilisco and Bajo Lempa areas suffer chronic renal health problems and that the incidence is particularly high among men. This compares with an incidence rate of 2 per 100 in other countries. There are suspicions that the problem may be related to contamination of water sources, including wells, by insecticides and herbicides used in cotton production decades ago. The Mayor of Jiquilisco has called for the government to declare the zone a state of emergency so that all relevant government agencies prioritise efforts to address the health problems.

The Salvadoran Waterworks Board and the Ministry of Environment are working together to provide clean drinking water as a first step. Locals are demanding a water treatment plant to be set up as they fear that many of the artisanal wells used by rural communities may be contaminated.

The Jiquilisco Bay is one of the jewels of El Salvador’s ecological crown, providing home to over 1,500 species of animals and plants, and serving as an important wetlands for migratory birds. The Bay and its 18,000 hectares of mangroves, the most extensive in all Central America’s Pacific coast, have been declared an international RAMSAR site and Biosphere Reserve. José Acosta from the Salvadoran Centre for Appropriate Technology believes the Bay area deserves permanent special attention and should become a fully protected ecological reserve.

An independent Salvadoran research unit has now detected residues of 10 prohibited pesticides in water samples and evidence that empty pesticide drums are being used to store water for drinking purposes for humans and cattle. The expanding sugarcane cultivation is being blamed for a current wave of pesticide contamination, with run-off draining into the mangrove forests. Ecosystem degradation, along with deforestation by the large-scale shrimp farming industry, has led to an 80 per cent reduction in mangroves in recent years.

So far in 2011 the authorities have distributed 4,000 household water filter units and have submitted for presidential approval plans for a larger programme for drinking water supply. The government awaits news of a US$5 million World Bank project to restore ecological health in Jiquilisco and support employment and local fishing livelihoods.


Sources:
‘El Salvador: Bahía de Jiquilisco con residuos de plaguicidas’, La Prensa Gráfica, 7th October 2010.
‘ANDA en busca de solución de corto plazo’, La Prensa Gráfica, 7th March 2011.
‘Pobladores y autoridades preocupados por casos de deficiencia renal en Jiquilisco’, La Pagina.com 8th August 2011.

La resistencia maya a la concesión privada de los ríos ve la luz en Guatemala: Revista de ‘Liberemos Nuestros Ríos’ por Madre Selva

Publicado 14 de Marzo 2018 por ACAFREMIN (Alianza Centroamericana Frente a la Minería). 
Les estamos agradecidos a ACAFREMIN por el derecho de reproducir el artículo aquí.

El colectivo guatemalteco ecologista Madre Selva publicó hoy un libro en el que narra la resistencia de las comunidades mayas Q’eqchi’ de Santa María Cahabón, en el departamento norteño de Alta Verapaz, a los proyectos hidroeléctricos Oxec y Oxec II.

La obra, titulada ‘Liberemos Nuestros Ríos’ y editada por la investigadora Simona Violetta Yagenova, tiene como objetivo “nutrir” a la población guatemalteca sobre la oposición a la ‘concesión privada de los ríos’ con énfasis en el proceso de ‘defensa’ que han realizado las comunidades aledañas para impedir que se desarrollen los proyectos en los ríos Cahabón y su afluente Oxec. El libro, que contó con el apoyo de la Fundación Hienrich Böll Stiftung, realiza un análisis histórico de la ‘lucha social’ de los dos proyectos hidroeléctricos.

Ambos pertenecen al grupo Energy Resources Capital Corp., registrado en Panamá, y obtuvieron la autorización definitiva para operar del Ministerio de Energía y Minas el 7 de agosto de 2013 y el 12 de febrero de 2015 para Oxec I y Oxec II, respectivamente.

La investigación narra cómo desde el año 2012 al 2015 la población de Santa María Cahabón habría sufrido asesinatos y desalojos a pobladores de la comunidad, así como el encarcelamiento de algunos de sus líderes que se opusieron a la instalación de dichos proyectos.

Fotografia por: latrillamediosindependientes.blogspot.com

El movimiento, añade, emergió y se desarrolló a pesar de una extensa campaña de difamación, que incluye la criminalización de uno de sus dirigentes (Bernardo Caal, detenido el pasado 5 de febrero por supuestamente haber cometido los delitos de detención ilegal y robo), orquestada por ‘el empresariado’ y ‘los poderes locales’, con la connivencia de los organismos Ejecutivo y Judicial.

Del Río Cahabón, que cuenta con una longitud de 195,95 kilómetros entre el norte y el oriente del país, se desprenden más de 50 ríos y arroyos entre los que se encuentra Oxec, Canlich y Chiacté, en los cuales operan actualmente seis hidroeléctricas: las Renaces I, II, III y IV (de la Corporación Multiinversiones), los Oxec I y II y la de Chichaic.

La construcción de varias represas, señala el documento, “altera gravemente el ecosistema fluvial” alrededor de los cauces, “destruyendo hábitats, modificando el caudal y cambiando los parámetros básicos del agua”.

Tras un análisis detallado de las diferentes acciones, consultas previas, amparos y resoluciones del ente Constitucional -que en mayo pasado resolvió que la hidroeléctrica podría seguir trabajando pese a no haber esperado a la consulta previa basada en el Convenio 169 de la OIT- la publicación de Madre Selva asegura que hubo contradicciones en la resolución.

El libro concluye que “las consultas comunitarias de buena fe constituyen mecanismos de regulación social, resolución de conflictos y toma de decisiones que se construyen colectivamente.”

En diciembre pasado [2017], la Cámara de la Industria de Guatemala celebró el fin a un proceso de consulta comunitaria que encabezó el Ministerio de Energía y Minas entre septiembre y noviembre pasados en 11 comunidades aledañas, en los que supuestamente se llegaron a acuerdos que fueron trasladados a la Corte Suprema de Justicia. No obstante, dicho proceso no fue bien recibido por colectivos de activistas, como Madre Selva.

Según dijo al presentar los resultados el ministro de Energía, Luis Chang, los acuerdos entregados al poder Supremo se centran en constituir “relaciones en un ambiente de armonía” y que la empresa cumpla con “mitigaciones ambientales durante y posterior a la construcción y operación del proyecto.”

Una afirmación a la que se opone el libro ‘Liberemos Nuestros Ríos’, el cual sostiene que el Estado guatemalteco, históricamente, “ha despojado a los pueblos originarios en sucesivos periodos históricos bajo el lema del desarrollo y el progreso.”

Mientras las hidroeléctricas Oxec I y II guardan la esperanza de generar unos 100 MW anuales, han sido centenares de pobladores y activistas los que advierten que el proyecto ha dejado sin agua a unas 50 comunidades.

The power that makes pitchers overflow and rivers flood their banks

By Erasto Reyes, an organiser, lawyer and member of Bloque Popular, a national mobilising organisation in Honduras.

Extracts from ‘Changing the Flow: Water Movements in Latin America’, a report by Food and Water Watch, Red Vida, Transnational Institute, The RPR Network and Other Worlds, 2009.

We have been working on water since 2000, when we began our struggle against the privatisation of public services – energy and telecommunications. But water has been our greatest focus. Water ignited our struggles in Latin America: the struggles of the Bolivians, the Argentineans, the Uruguayans; the proposals that come out of Venezuela, the experiences in Brazil. These struggles have filled us with hope, and they are why there has been growing popular mobilisation throughout Central America.

… When Central America makes the news, it’s for serious and nasty issues like drug trafficking or natural disasters like Hurricane Mitch. But it doesn’t appear, for example, when in countries like El Salvador, Nicaragua, Honduras, Guatemala, and Costa Rica, people are reclaiming the human right to water.

In Central America, we have serious problems with sanitation and water supply. Honduras is one of the countries with the largest water reserves in Central America, but the state has no policies to ensure access to water and sanitation. … Water, from our point of view, is a heritage of humanity just like land.

Water is linked to land, and also linked to health. … You could say that the water wars of South America have arrived at our doorstep. The water war in Bolivia gave us a profound conviction to fight water privatisation. We have gone beyond simply protesting in the streets and are developing alternative proposals to meet the needs of our people. We are expanding the spaces where people can participate politically. … This has allowed the social movement fighting for water to cross borders, to move beyond the limits of our villages and towns. We are seeing this in the determined efforts of every country in South America, in Central America and Mexico, and – why not mention it? – in the United States and other countries as well. The people have governments but, until now, with only a few exceptions, the people do not have power. …

What a law says, what a decree says, what the UN says, or what divine grace says, is not enough. We have to make water a human right. …

Guatemala: teleSUR Correspondent Attacked By Men With Machetes

The report on the need for Mayan resistance to the Oxec (and other) hydroelectric projects – also reported in this month’s additions to The Violence of Development website – is supported here by a teleSUR report on violence suffered by one of its journalists investigating the illegal logging and other damages done by the Oxec hydroelectric project. 

teleSUR, 24 August 2018 

Rolanda de Jesús García Hernández was filming the consequences of alleged illegal logging by a hydroelectric company when men threatened her with machetes. A teleSUR correspondent in Guatemala, the Indigenous Mayan K’iche journalist Rolanda de Jesús García Hernández, was attacked and robbed of her equipment while reporting on a hydroelectric project and illegal logging by unknown attackers who threatened to kill her.

García and another teleSUR correspondent, Santiago Botón, were summoned by the Q’eqchi’ community authorities of Sacta, on Cahabón’s riverside, to investigate illegal logging believed to be connected to the Oxec hydroelectric project. García travelled there to meet with local authorities, who accompanied her investigation on August 21 [2018].

García, with community leader Francisco Tec, walked for an hour to reach a community on Sacte mountain which has been severely affected by logging. Once there, they interviewed locals and filmed some of the affected areas for a T.V. reportage.

“The people were very worried; we interviewed them on the stop, as part of my job,” García told a press conference on Friday. “I managed to film some images, some shots with the locals. At the other side we saw there were some employees from the Oxec company. After a few minutes, they started yelling at us.”

The employees then approached the reporting team and tried to take the cameras. They then shouted sexually suggestive threats at García in Spanish.

The reporting team decided to leave the area, but got separated. García stopped at a small river, where she was surrounded by six men who threatened her with machetes.

“Employees of the Oxec Hydroelectric detained the journalist Rolanda de Jesús García, along with community members of Sacte in the Cahabón municipality, Alta Verapaz. The journalist was doing her journalism work when detained.”

García sent a text message just after 3 p.m. local time, saying: “In Cahabón, just informing you I’m in an ugly place, they want to take the camera away.” The attackers then seized the camera and threw it into the river.

“Our boss gets mad when someone enters his private property,” one of the men told García, stressing that the group knew who she was and where to find her. After threatening to rape and kill her then throw her body into the river, the men finally released García when she promised never to return. The incident has been reported to police.

People living on the Cahabón river say erosion and flooding have increased dramatically with the illegal logging allegedly related to the Oxec hydroelectric company, but the government is ignoring their plight.

“We can’t remain silent, it’s important to denounce this truth,” García said. “We’ve been the witnesses of several arrests and criminalization against the leaders, and now the press is being persecuted.”

“I fear for my life. I was warned they know who I am and took pictures and video of me. I was threatened and I was told their boss would have the files” – Rolanda García Hernández, teleSUR correspondent.

Guatemala’s social leaders, especially those involved in human rights and environmental issues, are often criminalized by the government and private companies whose economic interests are at stake, occasionally resulting in murder.

García said: “It would seem like it’s a confrontation between brothers and sisters, but we know this persecution comes from groups that are behind all these actions because when the communities try to speak to the cameras, the radios, to denounce, what they immediately receive is persecution. We’re also at risk.”

Several Guatemalan and international alternative media outlets and human rights groups are standing in solidarity with García, condemning the attack and demanding the Public Ministry prevent such assaults on freedom of speech.

The Oxec Hyodroelectric has denied any responsibility for the incident or having knowledge of García’s journalistic work.

Infant mortality rates

Country2-page-001-929x1024


Source: United Nations World Population Prospects: 2011 revision.

Notes:
The Infant mortality rate (IMR) is the number of deaths of infants under one year old per 1,000 live births.
The figures given in the table relate to the last three year average.

A new definition of hope – community organisation for water in El Salvador

By Ana Ella Gómez, Centre for the Defence of the Consumer, El Salvador

The Centre for the Defence of the Consumer, where I work, is part of a citizen campaign called Blue Democracy that aims to reclaim the human right to water in El Salvador. We are strengthening a multi-sector alliance in which the common point of departure is the defence of water. …

We are now working on a campaign to reform the country’s constitution and get water recognised as a human right. … We are also working on a proposed water policy that deals with three main types of services: state, municipal, and communal. In the case of El Salvador, we’re convinced that we have to claim the public water supply by strengthening the public company that already exists [ANDA]. We want an efficient public company but we also want a public company with public participation. We also want to strengthen the municipalities that provide good local development with participation by the people. ….

One of Latin America’s victories has been the belief that water must be in public hands, must be held by the community, that the people have the power to make their own decisions and that, whether a company is public or is communally owned, it is essential that the citizens, the men and women, participate in strategic decision-making. …

In the end, what do we want? We want people to be able to not just share their opinions, but also to make their own decisions. Each model must be based on the reality of each community and each community needs to define what type of public, community set-up meets its populations’ needs. We want a commitment to protect our water, a commitment made by everyone, a shared responsibility. We want a system in which service providers are also responsible for protecting and taking care of the water. ….

Right now, our biggest advantage is that we have constructed our own alternative and the commitment to defend it. Our successes so far demonstrate that another way is possible. But the threats continue. Neither the multilateral institutions nor the big corporations are going to yield what they’ve won, whether those victories were from trade treaties or from government policy. …


Source: ‘Changing The Flow: Water Movements in Latin America’, a report by Food and Water Watch, Red Vida, Transnational Institute, The RPR Network and Other Worlds. 2009.

The Sorry History of the Chalillo Dam in Belize

The version of this ‘Sorry History’ that was given in the book was much abridged. This version is the full version as given by Probe International.

Chalillo-photo2-090803

  • The campaign to stop the Chalillo dam begins in 1999.Poster against the Chalillo Dam
  • Environmentalists warn that Chalillo will destroy endangered species’ habitat and major Maya archeological sites, be technically compromised, and uneconomic. Fortis perseveres nonetheless.
  • Canadian International Development Agency (CIDA) secretly pays AMEC, a Montreal-based engineering firm, $250,000 to prepare a feasibility study of Chalillo justifying construction. U.S. author Bruce Barcott calls the report “a masterpiece of spin and obfuscation.”
  • AMEC fails to record geological faults and fractures in the project area and says bedrock at the dam site is “granite.” In fact, it is sandstones interbedded with soft shales which have poor load-bearing capacity.
  • London’s Natural History Museum hired by AMEC, predicts the demise of threatened species, and advises against construction of dam. Fortis ignores the warning.
  • Probe International demands that CIDA recall AMEC’s report and notify the Belize authorities that its conclusions are invalid. CIDA denies responsibility.
  • Environmentalists launch lawsuit in the Supreme Court of Belize which is then appealed to the Privy Council, Belize’s highest court of appeal, and loses by a slim margin.
  • Fortis completes construction of the Chalillo dam in 2005 and impoundment begins.
  • Fortis fails to fully comply with its legally required environmental compliance plan. In July 2007, Belizean environmentalists sue and win court case, ordering the government to monitor water quality in the Macal River, establish an emergency warning system to protect downstream residents in the event of a dam break, monitor levels of mercury in the fish and inform the public of findings.
  • Macal River water quality declines. Swimmers and bathers complain of stomach problems, itchy skin, and skin rashes.
  • Authorities warn people not to eat fish from the river because of possible contamination from methyl mercury, a toxin formed through bacterial synthesis in flooded soils and vegetation, which attacks the central nervous system in humans.
  • Sharon Matola, Director of the Belize Zoo and Tropical Education Centre, reports that Scarlet Macaws still return to try and nest along the Macal River and its tributary, the Raspaculo, but their nesting trees are gone and the reservoir becomes “a big mud-hole” every dry season. Nesting boxes the government nailed to trees as a substitute are, says Ms. Matola, a “total failure.” BirdLife International predicts the Scarlet Macaw population will die out within a few years due to habitat loss and poaching by the recent influx of dam construction workers.
  • Under Fortis’s monopoly, Belizeans now pay more for their electricity than consumers in other Central American countries.
  • Summer 2009, shock sediment discharges begin to flow down the Macal River from the Chalillo dam, contaminating the river and marine systems downstream.
  • Belize environmentalists seek an injunction in the Supreme Court of Belize to stop the release of sediments.
  • September 2009, Belizean authorities discuss shutting down Chalillo’s operations to stop the sediment pollution

Written by Probe International, December 2009

www.probeinternational.org

Anyone interested in the story of the Chalillo Dam are referred to the interview with Candy Gónzalez, in the Belize set of interviews

Photos: River turbidity below the Chalillo Dam

chalillo-photo1 Chalillo-photo2-090803 chalillo-photo3-SanIgnacio-090808

IACHR: Human Rights Violations by the Chalillo Dam – 11 years on

In 2004, a petition against the construction of the Chalillo Dam in Belize was presented to the Inter-American Commission on Human Rights (IACHR) on behalf of the Maya people and those living downstream of the dam by The Belize Institute of Environmental Law and Policy (BELPO). Since that time the dam has been built; but now the IACHR has declared that the petition has validity. In such cases we might ask if it acceptable that the IACHR should take eleven years to reach a decision regarding the validity of petitions. We include below the press statement recently released by BELPO.

 PRESS RELEASE: HUMAN RIGHTS VIOLATIONS CAUSED BY THE CHALILLO DAM HAVE VALIDITY

June 21, 2016

 In an important decision, the Inter-American Commission on Human Rights (IACHR) has opened a case against the Government of Belize (GOB) regarding the controversial Chalillo Dam built on Belize’s Macal River in 2005.

The decision is in response to a petition from The Belize Institute of Environmental Law and Policy (BELPO) filed in 2004 on behalf of the Maya People and those living downstream of the dams who say their rights − including their rights to life, liberty and personal security, religious freedom, benefits of culture, legal rights and the right to work − have been violated.

In their brief to the Commission, BELPO documents show how the riverine populations have been harmed: water quality has been so degraded that people can no longer bathe in or drink the water; fish have been poisoned by mercury leaving citizens without their vital source of protein; more than 300 Mayan archaeological sites have been lost under the reservoir eliminating a large body of knowledge to the Maya; changes to river flows and sediment deposition have destroyed farms and ecotourism businesses along the river and unemployment has risen.

chalillo_8aug09

Also, BELPO says the Government of Belize has, in defiance of its own institutions and legislation, refused to abide by the Orders of the Belize Supreme Court to enforce the Environmental Compliance Plan (ECP) for Chalillo, which is a contract between the Government and the owner of the dam to take measures to mitigate the damages caused by the dam.

The GOB has also failed to inform the people on the quality of the Macal River water, to disclose mercury levels in fish to the public on a timely basis and to provide a viable warning system to alert downstream populations of dam breaks including the failure to disclose that the dam is built in a seismically active area.

IACHR’s decision to admit our petition is recognition of the severity of the harms to health, safety and property rights, as well as indigenous rights by the destruction of over 300 major Mayan archaeological sites as well as recognition that the people have a right to know the extent and nature of the harm inflicted upon them by contracts made in their name with corporations.

The opening of the case is, above all, a victory for the affected communities, the Maya people of Belize and local social movements, who have endured for all these years, and remain strong and determined in their search for justice and compensation.

As an organization representing the victims of the Chalillo Dam, BELPO remains committed to exposing the human rights violations directly caused by the dam’s construction.

BELPO acknowledges the integral role played by the Environmental Law Alliance (ELAW), the International Rivers Network (including a valiant fighter for the people, Berta Cáceres assassinated in Honduras earlier this year) and Probe International of Canada in the struggle to get these abuses into this international body.

Press Contacts:

George Gonzalez

Dr. Candy Gonzalez

The Belize Institute of Environmental Law and Policy (BELPO)

P.O. Box 105, San Ignacio Town, Cayo District, Belize

Phone: +501- 824-2476   | email: belpo.belize@gmail.com | candybz@gmail.com